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[스포츠] 최우열의 네버 업-네버 인 게재 일자 : 2021년 09월 06일(月)
실력 키운 외국선수들 추격에…‘LPGA 한국여인 천하’ 흔들
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■ 최우열의 네버 업-네버 인 - 뜸해진 우승소식 왜?

체격과 환경 좋은 외국선수들
韓선수 못지않게 연습량 늘려
멀리·똑바로 치는 경쟁력 갖춰
올 한국선수 우승 3차례 불과

유망주들 국내 대회 많아지고
해외 부담감에 절실함 옅어져
10여년전 40여명 美서 활약
지금은 거의 절반가량 줄어


한국영화 기생충과 아이돌 그룹인 방탄소년단(BTS) 등 ‘한류’ 열풍이 뜨겁다. 그동안 한국을 전 세계에 널리 알리는 데 크게 이바지한 영역 중 골프를 빼놓을 수 없다. 특히 여자골프의 경우 한때 세계랭킹 100위 내에 40명이 넘는 한국 선수가 포진할 만큼 압도적인 경기력을 자랑했다. 스포츠 역사에서 종주국이 아닌 특정 국가가 한 종목을 완벽하게 지배한 사례는 찾기 힘들다. 한국 여자골프의 황금시대는 1998년 박세리의 US여자오픈 우승에 영감을 받은 이른바 ‘세리 키즈’의 등장으로 화려하게 개막했다. 5명의 세계랭킹 1위를 배출하고, 미국여자프로골프(LPGA) 메이저대회인 US여자오픈을 11차례나 제패했다. 지금까지 한국 선수가 LPGA투어에서 거둔 승수는 197승(한국계 골퍼 우승 제외)에 이른다. 116년 만에 부활한 올림픽 골프 금메달도 당연히 한국의 차지였다. 박세리가 2016 리우데자네이루올림픽에서 정상에 올랐다.

모든 것이 영원할 수는 없듯 한국 여자골프의 황금시대도 쇠락의 기미가 엿보인다. 올 시즌 치러진 LPGA투어 22개 대회에서 한국 선수의 우승은 3차례뿐이다. 메이저대회 우승은 없다. 2010년 이후 무려 7차례나 한국인 상금왕을 배출했던 일본투어의 경우는 더 심각하다. 코로나19 탓에 2020년과 2021년 통합시즌으로 진행되고 있으며, 지금까지 총 38개 대회에서 한국 선수의 우승은 4승에 그치고 있다. 한국 선수들이 특별히 못 하고 있다기보다는 다른 국가 선수들의 실력이 일취월장했기 때문이다.

그동안 한국 여자 선수들의 빼어난 실력과 성적은 세계 골프계에서 하나의 미스터리로 여겨졌다. 관련 연구 논문과 세계 유수 언론들의 분석 기사가 잊을 만하면 나왔다. 섬세하고 정교한 동작을 요구하는 ‘젓가락 문화’를 근거로 들기도 했다. 골프 사상 가장 공을 정확하게 쳤다는 전설적 골퍼 벤 호건(1912∼1997)은 스윙의 비밀을 캐묻는 이들에게 “내 스윙의 비밀은 연습장 흙바닥에 있다”고 일갈했다. 현역 시절 호건은 하루도 거르지 않고 매일 훈련했다.

종목별로 차이가 있겠지만, 세계적 수준에 도달하기 위해서는 평균 10년 정도, 약 1만 시간의 누적 연습량이 필요하다. 초등학교 시절부터 엘리트 코스를 밟으며 대부분 국가대표 경력까지 거치는 한국 선수들의 연습량은 프로에 데뷔할 즈음인 10대 후반이나 20대 초반에 이 수준에 도달한다. 한국 선수들의 엄청난 연습량은 외국 선수들에게 경외와 질시의 대상이었다. 한국 선수들은 연습장에 가장 먼저 나와 가장 늦게까지 남았다. 골프밖에 모르는 스윙기계 같다는 비아냥도 들었다. 하지만 한국 선수들의 ‘영업비밀’을 따라 하는 선수들이 하나둘씩 늘어났다. 태국 선수 최초의 LPGA투어 우승, 세계랭킹 1위에도 올랐던 에리야 쭈타누깐의 전기영화를 보면 박세리의 야간 공동묘지 훈련까지 따라 하는 장면이 나온다. 체격과 연습 환경이 더 좋은 외국 선수들이 한국 선수들 못지않게 연습량을 늘리면서 한국 선수들의 경쟁력이 점차 떨어지고 있다. 예전에 한국 선수들은 정확하게 쳤고, 외국 선수들은 멀리 쳤다. 하지만 지금 외국 선수들은 정확하게, 그리고 멀리 공을 보낸다.

국내투어의 대회 수와 총상금 규모가 크게 늘면서 젊은 유망주들의 해외 진출 열기가 과거와 비교해 시들해진 것도 최근 저조한 성적의 한 요인이다. 10여 년 전 40명에 가깝던 LPGA투어 한국인 멤버는 지금 거의 절반가량으로 줄었다. 국내투어 상금왕 10억 원 시대가 열리면서 위험 부담이 따르는 해외 진출에 대한 절실함이 옅어진 것이다.

국민대 골프과학산업대학원 교수
스포츠심리학 박사
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